Un golpe a los libros: cómo los medios de comunicación convirtieron al coyote en chivo expiatorio

ASi los límites entre los espacios desarrollados y las tierras salvajes continúan desdibujándose, la frecuencia y la intensidad de las interacciones entre humanos y animales seguramente aumentarán. Pero no solo serán pandas chatarra increíblemente virales y ratas de pizza silbando en su porche, sino que serán 30-50 jabalíes en su basura y aves rapaces que se alimentan de su precioso pequinés. ¡Lo siguiente que sabes es que tu hija ha llamado a la puerta y falta la porcelana fina! Pero no siempre fue así, explica Peter Algona en su nuevo libro, El ecosistema sin darse cuenta. Explora cómo y por qué las ciudades estadounidenses, una vez desprovistas de características naturales, han explotado con la vida silvestre en los últimos 150 años, incluso cuando las poblaciones se han reducido en sus hábitats tradicionales.

En el siguiente pasaje, Algona examina nuestra larga y complicada relación con el coyote, que ha durado miles de años y va desde la reverencia hasta el asco, una narrativa que ahora está influenciada por la colmena de las redes sociales.

Pintura de una ciudad con vida silvestre arrastrándose sobre los edificios.

Prensa UC

Extracto de El ecosistema casual: personas y vida silvestre en las ciudades estadounidenses Por Peter S Alagona, publicado por la Universidad de California. © 2022 por Peter S Alagona.


Los coordinadores urbanos y los explotadores pueden estar dispuestos a vivir entre la gente, pero ¿la gente está dispuesta a vivir entre ellos? En las décadas de 1970 y 1980, cuando los coyotes comenzaron a aparecer con más frecuencia en docenas de ciudades estadounidenses, los residentes y los funcionarios no estaban preparados, y muchos no estaban dispuestos a contener a los animales que veían como una interferencia peligrosa. Como relató una adolescente que perdió su caniche toy a manos de un coyote Tiempos de Los Ángeles En 1980, “Los coyotes me molestan. Cuidan de nuestras ratas, que son realmente asquerosas. Pero odio a los coyotes”. Ese mismo año, el profesor de ecología social de Yale, Stephen Claret, descubrió que entre los encuestados en una encuesta estadounidense, los coyotes ocupaban el puesto 12 en la lista de los animales “más amados”, por encima de las cucarachas, las avispas, las serpientes de cascabel y los mosquitos, pero por debajo de las tortugas. El animal más querido era el perro, que está tan apegado al coyote que los dos pueden aparearse en la naturaleza y dar a luz crías fértiles.

En su libro de 2010 Cuánto amamos, algunos odiamos, algunos comemos: por qué es tan difícil pensar con claridad sobre los animales, El antropólogo Hal Herzog escribió que “la forma en que pensamos sobre otras especies a menudo va en contra de la lógica”. Esto no quiere decir que nuestras ideas sobre los animales sean arbitrarias, sino que las formas en que pensamos sobre ellos están moldeadas por la historia, la cultura y la psicología, así como por la física, la química o la biología. En ausencia de esta conexión social, las ideas y acciones de las personas hacia otros animales pueden parecer francamente tontas, hipócritas o francamente extrañas.

Los animales a menudo son considerados inocentes o culpables, y por lo tanto tratados con respeto o desprecio, en función del equipaje que nuestra cultura, a través del arte, la literatura o la tradición, les ha obligado a llevar. Las cualidades inherentes o percibidas de un animal también son importantes. Tendemos a dar el beneficio de la duda a las criaturas grandes, que creemos que son lindas, bonitas, reales o parecidas a los humanos, que parecen encarnar rasgos admirables como descaro, espíritu empresarial o buena crianza, o al menos. dejarnos solos. Sin embargo, tales percepciones rara vez reflejan el verdadero comportamiento de la especie o la ecología. Muchas personas encuentran que las ratas son asquerosas o peligrosas, aunque la mayoría de las ratas representan una pequeña amenaza para la mayoría de las personas la mayor parte del tiempo. Mientras tanto, los gatos se ven amigables y cariñosos a pesar de ser depredadores despiadados y bolas de destrucción ecológica plagadas de enfermedades.

Las masas y las redes sociales juegan un papel particularmente importante en la formación de percepciones. A medida que grandes y carismáticas especies de vida silvestre comenzaron a aparecer en más ciudades estadounidenses en las décadas de 1970 y 1980, alrededor del momento de la muerte de Kelly Cain, los periódicos y los programas de televisión a menudo adoptaron uno de dos tonos: ironía o sensacionalismo. Las imágenes e historias irónicas subrayaron lo sorprendente que fue ver la vida silvestre aparecer en las llamadas áreas civilizadas. Las historias sensacionales destacaron los conflictos entre las personas y la vida silvestre. A menudo usaban metáforas militares sobre guerras y batallas o se hacían eco de los trópicos paranoicos, racistas y xenófobos de hoy, comparando la vida silvestre con inmigrantes indocumentados, pandilleros, criminales, terroristas y ‘superdepredadores’.

Estas imágenes prevalecieron en los medios de comunicación en un momento en que la proporción de estadounidenses con experiencias de primera mano en lugares salvajes se aplanó o incluso disminuyó. Durante las décadas de 1970 y 1980, mejores bienes de consumo e infraestructura impulsaron el crecimiento de los deportes al aire libre, incluidas las actividades de caza de vida silvestre, como la observación de aves y la fotografía. Sin embargo, la tecnología, que ha permitido a tantas personas disfrutar del aire libre, también ha comenzado a introducirse en los encuentros de esas personas con la naturaleza, primero mediatizándolos y luego reemplazándolos. Las pantallas de video permitieron a los estadounidenses pasar más tiempo viendo criaturas virtuales y menos tiempo interactuando con animales reales. Los medios visuales con temas de animales explotaron en popularidad, mientras que los zoológicos y museos lucharon por atraer clientes. Entre 1995 y 2014, incluso el sistema de parques nacionales vio caer su visita anual per cápita en un 4 por ciento.

Por lo tanto, no sorprende que las personas que se encontraban con la vida silvestre en las ciudades a menudo reaccionaran refiriéndose a estos animales como a los dibujos animados sobre los que leían en las noticias o veían en la televisión. Para muchos, criaturas como el coyote eran vistos como lindas mascotas o asesinos sedientos de sangre. Ninguna de las imágenes era precisa, por supuesto, pero ambas tenían implicaciones en el mundo real.

Cuando las personas que vieron coyotes sospechosamente los vieron en áreas urbanas, a menudo lo primero que hicieron fue llamar a la policía. La participación de la policía tiende a convertir un problema en un problema oa exacerbar un problema grave. Sin embargo, ha sido difícil alejarse de un enfoque basado en la ley.

Ya en 2015, la ciudad de Nueva York, que había visto su primer coyote veinte años antes, todavía se acercaba a estas criaturas como forajidos. Ese mismo abril, la policía de la ciudad de Nueva York respondió a una llamada al 911 temprano en la mañana que reportó un coyote en Riverside Park en el Upper West Side de Manhattan, rifles sedantes con pezuñas, patrullas y helicópteros. La persecución de las siguientes tres horas terminó cuando la policía no pudo evacuar al perro que huía. Cuando se le preguntó sobre el incidente costoso y lento, la policía de la ciudad de Nueva York contradijo una declaración emitida anteriormente por el Departamento de Parques y Recreación que decía que la ciudad ya no perseguiría a un coyote que no parecía representar una amenaza. Resultó que los dos departamentos no tenían un acuerdo escrito que detallara esta política. Los oficiales de la policía de Nueva York no estaban capacitados para lidiar con los coyotes, pero dependía de ellos decidir cómo responder. El resultado fue predecible: la misma fuerza excesiva que comandaba la policía moderna en general, se movilizó para luchar contra un animal salvaje que representaba poco o ningún riesgo.

Con el tiempo, algunas de las ciudades y sus habitantes se han adaptado a su nueva realidad de vivir con un coyote. Las áreas de jurisdicción con abundantes presupuestos, residentes solidarios e instituciones útiles como zoológicos y museos han desarrollado programas de investigación, educación, conservación y ciencia cívica. Varios parques y departamentos de policía han comenzado a trabajar juntos para desarrollar nuevas políticas y procedimientos, limitar el uso de la fuerza y ​​tratar, con cierta dificultad, de responder solo a emergencias reales. Uno de los mensajes clave enfatizados por los funcionarios de vida silvestre fue que la decisión de lanzar una respuesta debe depender del comportamiento de un animal, ya sea que parezca herido o enfermo o se comporte agresivamente, y no de su presencia misma.

A medida que tales mensajes se filtraron, se desarrollaron actitudes. En Nueva York, a medida que la gente se acostumbraba más a vivir con un coyote, el miedo dio paso a la tolerancia e incluso a una especie de leve aceptación. En algunos vecindarios, los coyotes solitarios se han convertido en mascotas con nombres, antecedentes y cuentas en las redes sociales. Pocas personas realmente confían en un coyote, y la mayoría de la gente no quiere que deambule por sus patios traseros, escuelas o parques infantiles, pero muchas comunidades han mostrado una disposición cada vez mayor a abrazar a sus vecinos peludos.

Ya en 2008, los estudios de los suburbios de Nueva York mostraron que la mayoría de los residentes valoran al coyote, disfrutan estar cerca e incluso “encontraron la probabilidad de lesiones con una fianza aceptable”. Pero la voluntad de las personas de vivir junto a los coyotes en sus comunidades disminuyó rápidamente cuando ocurrieron los incidentes, lo que implica que la tolerancia hacia ellos siguió siendo frágil. En general, sin embargo, cuanto más tiempo vivía la gente con la vida silvestre urbana, como el coyote, más veían a estas criaturas no como amenazas sino como miembros naturales y beneficiosos de comunidades urbanas de múltiples especies.

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