Un éxito en los libros: cómo Moderna marcó su vacuna para combatir las variantes de COVID

Es posible que el ciclo de noticias nacionales haya cambiado en gran medida de la cobertura de la pandemia de COVID-19, aunque, al momento de escribir este artículo, las infecciones están aumentando y se informan más de 300 muertes diarias a causa de la enfermedad. Pero esto ciertamente no disminuye el esfuerzo de respuesta internacional sin precedentes y la velocidad de desarrollo de vacunas efectivas.

B The Messenger: Moderna, la vacuna y la apuesta empresarial que cambió el mundo, veterano Wall Street Journal El corresponsal Peter Loftus lleva a los lectores a través de los inquietantes días de 2020, cuando el virus se propagó por todo el mundo y las nuevas empresas de biotecnología modernas se apresuraron a crear una vacuna para detener el alboroto viral. El siguiente segmento tiene lugar a principios de 2021, mientras la compañía trabaja para ajustar sus tratamientos para frenar la propagación del delta ascendente.

Funda de mensajero

Prensa de Harvard Business Review

Reimpreso con permiso de Harvard Business Review Press. Extracto de The Messenger: Moderna, la vacuna y la apuesta empresarial que cambió el mundo Por Peter Loftus. Derechos de autor 2022 Peter Loftus. Reservados todos los derechos.


delta

Los virus de todo tipo cambian con frecuencia. Mutan a medida que saltan de persona a persona. El coronavirus no fue diferente. A lo largo de la pandemia, los funcionarios de salud han estado rastreando las variantes del virus SARS CoV-2 que se encontraron por primera vez en Wuhan, China, a medida que surgían estas variantes. Ninguno parecía preocupar mucho, hasta que se marcó uno en el Reino Unido en diciembre de 2020, justo cuando la vacuna de Moderna estaba a punto de aprobarse. Esta versión británica parece ser un 70 por ciento más portátil. Fue nombrada Variante Alfa.

Alpha planteó la posibilidad de que el virus pudiera mutar lo suficiente como para volverse resistente a las vacunas y tratamientos diseñados para atacar la cepa dominante anterior. O podría estallar. Pero seguirán llegando versiones. Poco después de Alpha, los investigadores identificaron otra variante que circulaba en Sudáfrica. Beta.

A fines de diciembre, solo unos días después de que Estados Unidos aprobara su vacuna, Moderna emitió un comunicado en el que confiaba en que la vacuna sería eficaz para inducir la respuesta inmunitaria necesaria contra las variantes. La vacuna original apuntó a toda la longitud de la proteína espiga del coronavirus, y las nuevas variantes parecían tener mutaciones en la proteína espiga que representaban menos de un porcentaje de diferencia con respecto a la original.

“Por lo que hemos visto hasta ahora, las variaciones descritas no cambian la capacidad de los anticuerpos generados por la vacuna para neutralizar el virus”, dijo Tal Sachs durante una aparición virtual en la importante Conferencia de Salud de JP Morgan en enero de 2021. “Mi definición de cuándo preocuparse es cuando estamos viendo datos clínicos reales que indican que las personas que estaban enfermas o vacunadas ahora se infectan a tasas significativas con las nuevas variantes”.

Incluso si la vacuna fuera menos efectiva contra una nueva variante, Moderna podría usar su tecnología de ARNm para ajustar rápidamente el diseño de su vacuna Covid-19 para atacar mejor una variante del virus, dijo Zacks. Después de todo, la compañía y sus socios federales de salud ya habían demostrado un año antes cuán rápido podían diseñar, fabricar y probar una nueva vacuna.

Aún así, Moderna necesitaba realizar una serie de pruebas para ver si su vacuna original ofrecía el mismo alto nivel de protección contra las variantes que mostró en el gran ensayo clínico de Fase 3.

Moderna colaboró ​​​​nuevamente con investigadores del NIAID, incluidos Barney Graham y Kizmakia Corbett. Analizaron muestras de sangre tomadas de ocho personas vacunadas con la inyección de Moderna en un ensayo de Fase 1 a principios de 2020. Básicamente, mezclaron estas muestras de sangre con las variantes del coronavirus, diseñadas para que copiaran las mutaciones de las variantes pero no pudieran replicarse y representar una amenaza para investigadores de laboratorio. Luego, los investigadores analizaron si los anticuerpos inducidos por la vacuna presentes en las muestras de sangre humana podrían neutralizar de manera efectiva las variantes del virus.

Los resultados fueron mixtos. Sugirieron que la vacuna funciona tan bien contra la variante alfa británica como contra la cepa original del coronavirus. Esta fue una buena noticia. Incluso si la versión británica se propaga más fácilmente que el virus original, la vacuna de Moderna probablemente pueda silenciar sus efectos.

Pero la versión beta que se vio por primera vez en Sudáfrica parece ser un problema. Los anticuerpos inducidos por la vacuna tuvieron un efecto neutralizante significativamente reducido sobre esta cepa en las pruebas de laboratorio. “Oh, mierda”, dijo Bansal cuando Stephen Hoge le mostró los datos. No será la última vez. Los líderes de Moderna vieron los datos un viernes a fines de enero de 2021 y pasaron el fin de semana discutiéndolos. Esperaban que no se necesitara una vacuna diferente dirigida a una variante y que la vacuna original de Moderna fuera suficiente, incluso si tuviera un efecto neutralizador reducido. Pero Moderna no quería que la pillaran desprevenida si se necesitaba un refuerzo específico de la variante.

Decidieron el próximo lunes que era hora de actuar. Desarrollarán una nueva versión de la vacuna, una que coincida más con las mutaciones observadas en la cepa que circula en Sudáfrica, y que se puede administrar como una inyección de refuerzo para proteger mejor a las personas que recibieron la vacuna original.

“Realmente subraya el hecho de que debemos seguir estando atentos”, dijo el presidente de Modern, Stephen Hoge. “Este virus evoluciona, cambia de rumbo. Y debemos seguir probando las nuevas versiones y asegurarnos de que la vacuna funcione contra ellas”.

Moderna repitió los pasos que había tomado un año antes: rápidamente diseñó una nueva variante de vacuna y produjo un lote inicial para pruebas en humanos, y lo envió al NIAID a fines de febrero, un año después de que envió la dosis original de la vacuna original. . . El nuevo lote se denominó ARNm-1273.351 y se agregó el “351” porque los investigadores inicialmente llamaron a la variante vista en Sudáfrica “B.1.351”.

“Modern seguirá buscando las variaciones hasta que la epidemia esté bajo control”, dijo Bansal ese día.

Moderna también ha desarrollado otros programas para realizar pruebas. Probará una tercera dosis de su vacuna original, administrada varios meses después de la segunda dosis, para ver si esta vacuna de refuerzo lo protegerá contra las variantes. También desarrollará una vacuna combinada que se dirija tanto a la cepa original como a la cepa beta.

Una vez más, los voluntarios dieron un paso al frente para probar estos diferentes enfoques. Neal Browning, un ingeniero de Microsoft que fue la segunda persona en recibir la vacuna de Moderna, se presentó nuevamente como voluntario. El año pasado se casó, en una pequeña ceremonia al aire libre para minimizar el riesgo de covid. Ahora ha recibido una tercera dosis de la vacuna moderna. Sintió sensibilidad en el lugar de la inyección y fiebre baja y escalofríos, pero los síntomas desaparecieron después de unas horas. Continuó visitando el sitio de investigación para dar muestras de sangre para el análisis de las respuestas inmunitarias.

A principios de mayo, Moderna tenía algunas respuestas. Dio inyecciones de refuerzo, ya sea la vacuna original o la versión beta, una vacuna dirigida, a las personas entre seis y ocho meses después de haber sido vacunadas con dos dosis de la vacuna original. La compañía encontró que en el nuevo análisis, ambos tipos de inyecciones de refuerzo impulsaron los anticuerpos neutralizantes contra la versión beta. Y generaron anticuerpos contra una variante relacionada identificada en Brasil. Pero la versión más nueva de la vacuna dirigida a la beta provocó una respuesta inmunitaria más fuerte contra la beta que la inyección de refuerzo de la vacuna original de Moderna.

En ese momento, el plan de Moderna era continuar probando los diversos enfoques de refuerzo, con miras a obtener la aprobación del gobierno para vender la inyección de refuerzo que apunta específicamente a la versión beta. Pero no parece muy urgente. La campaña de vacunación masiva existente estaba en marcha en ese momento.

Luego, con el virus en retirada en los Estados Unidos, los científicos descubrieron una nueva variante que está provocando una ola alarmante en la India. Esta versión ya ha saltado a otros países, incluido Estados Unidos. Inicialmente, se le dio el nombre en clave B.1.617.2. Era incluso más infeccioso que la variante alfa y se temía que pudiera evadir las vacunas. Esta fue la versión Delta.

El invierno anterior, la esperanza proporcionada por las vacunas se mantuvo junto a la ola de virus más mortal en los Estados Unidos. Nuevamente, a principios del verano de 2021, la eliminación de los mandatos sobre las máscaras y la reapertura de la vida pública trajeron una gran esperanza y una sensación de alivio. Y nuevamente, se presentará junto con los funcionarios de salud pública que hacen sonar la alarma sobre la versión delta. Podría convertirse en la cepa dominante del virus en los Estados Unidos, dijeron. La mejor manera de detener su propagación, dijeron las autoridades, es vacunar a más personas, con cada una de las tres vacunas disponibles.

A mediados de junio, alrededor del 55 % de la población adulta de EE. UU. estaba completamente vacunada, lo cual fue bueno pero dejó a muchas personas expuestas a la nueva versión de Delta, que se propagó mucho más fácilmente que las cepas anteriores, y había claras vulnerabilidades geográficas. Estados Unidos tuvo tasas de vacunación más altas que el promedio nacional, especialmente en algunos estados de Nueva Inglaterra como Vermont con una tasa de vacunación del 62 %, pero en el sur las cifras fueron mucho más bajas en estados como Alabama, donde solo el 30 % estaba completamente vacunado.

La alta tasa de personas sin vacunar en esos lugares servirá de caldo de cultivo para el delta. Y cuanto más se extendía la variación, más podía mutar en más variantes.

A fines de julio, los efectos de una integración fallida (tasas de vacunación obstinadamente bajas en algunas áreas, uso de máscaras y distanciamiento reducidos, y una cepa delta que se propaga rápidamente) eran más evidentes. Los contagios, hospitalizaciones y muertes han vuelto a subir, sobre todo en estados abiertos como Florida, que ha tenido la mayor tasa de hospitalizaciones por Covid-19, y estados con bajas tasas de vacunación.

Los médicos y enfermeras que pensaron que habían dejado atrás lo peor de la pandemia están luchando una vez más para tratar a los pacientes críticos de covid-19 en las unidades de cuidados intensivos. A fines de agosto, Estados Unidos promediaba unas mil quinientas muertes por covid-19 por día, en comparación con menos de doscientas a principios de julio. Casi todos los pacientes que llegaron a la unidad de cuidados intensivos no estaban vacunados.

Algunas de las personas vacunadas también comenzaron a dar positivo por covid-19, comúnmente denominados casos “avanzados”, y algunos de ellos progresaron a casos graves. Después de todo, las vacunas tampoco fueron 100 por ciento efectivas en los ensayos clínicos. Un pequeño porcentaje de vacunados en los estudios se contagió de covid. Pero resultó que las vacunas no bloquearon por completo la transmisión del virus ni detuvieron las infecciones asintomáticas, como se esperaba inicialmente.

Las personas vacunadas estaban mejor protegidas que las personas no vacunadas, incluso cuando Delta se hizo cargo. En estados como Massachusetts, menos del 1 por ciento de las personas completamente vacunadas en el estado dieron positivo por covid-19 para el otoño de 2021. Otro análisis mostró que las personas que no estaban completamente vacunadas tenían casi cinco veces más probabilidades de infectarse, diez veces más probabilidades ser hospitalizado y once veces más propenso a morir de covid que las personas están completamente vacunadas.

Pero Delta le recordó a la gente, o les hizo darse cuenta por primera vez, que las vacunas no son a prueba de balas. Se han impuesto nuevos mandatos sobre las máscaras para interiores, incluso en las escuelas, donde los educadores apenas unas semanas antes estaban ansiosos por la primera temporada regular de regreso a clases en dos años. Todavía no se ha aprobado ninguna vacuna para niños menores de doce años (tanto Moderna como Pfizer han estudiado esta población), lo que genera preocupaciones de que el delta se propague rápidamente entre ellos cuando se reúnan en las aulas.

A fines del verano, la gente se preguntaba si la epidemia terminaría alguna vez. Algunos empezaron a hablar del coronavirus como algo endémico, no como una epidemia.

Y gran parte de Estados Unidos todavía decía “no, gracias” a la vacuna.

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