Beating the Books: Cómo era la vida Internet a 300 pulsaciones por segundo

Por preocupante que parezca, nuestro mundo existía antes de las redes sociales. Esos fueron algunos momentos interesantes con una parte mal iluminada de la fábrica de tarta de queso para revisar, solo cero épica que no se riera de eso e incluso un encantador frijol de cuchara disponible para echar un vistazo. ¡Ni siquiera había personajes principales diarios! Vivíamos como salvajes en un ancho de banda bajo, acurrucados alrededor del brillo suave de nuestros monitores CRT y los modos de señal crepitantes y crepitantes, sin darnos cuenta de los trastornos sociales que traería este nuevo y nuevo Internet.

En su nuevo libro, Mundo moderno: prehistoria de las redes socialesEscritor y profesor asistente en el Departamento de Estudios de Medios de la Universidad de Virginia, Kevin Driscoll examina los días difíciles de los inicios de Internet, incluso antes de AOL Online, cuando BBS era el rey, el Wi-Fi aún era inalcanzable y la velocidad del pensamiento electrónico alcanzaba los 300 en Baudios.

Portada del mundo moderno

Prensa de la Universidad de Yale

Extracto de Mundo moderno: prehistoria de las redes sociales Por Kevin Driscoll. Prensa de la Universidad de Yale. Derechos de autor © 2022 por Kevin Driscoll. Reservados todos los derechos.


En una etapa temprana, el latido del corazón del mundo moderno pulsaba a un ritmo constante de 300 latidos por segundo. Los flujos de dígitos binarios fluían a través de la red telefónica en fragmentos de 7 y 8 bits, o “bytes”, y cada byte coincidía con un solo carácter de texto. La computadora doméstica típica, conectada a un monitor CRT borroso, solo podía mostrar alrededor de mil caracteres a la vez, organizados en cuarenta columnas y veinticuatro líneas. A una velocidad de 300 latidos por segundo, o 300 “arcos”, el llenado completo de la pantalla tomó unos treinta segundos. El texto apareció más rápido que si alguien hubiera tecleado en tiempo real, pero no fue instantáneo.

A fines de la década de 1970, la velocidad con la que los datos pasaban a través de las redes de acceso telefónico seguía una especificación publicada por Bell casi dos décadas antes. Creado a principios de la década de 1960, el sistema Data-Phone de AT&T introdujo una técnica confiable para la comunicación bidireccional, entre una máquina y otra, a través de líneas telefónicas a nivel de consumidor. Aunque Data-Phone se vendió inicialmente a grandes empresas para facilitar la comunicación entre diferentes oficinas y un único centro de procesamiento de datos, pronto se convirtió en el estándar de facto para servicios comerciales de tiempo compartido, bases de datos en línea y proyectos de telecomunicaciones de aficionados. En 1976, Lee Flenstein de People’s Computer Company diseñó un kit de módem de bricolaje que ofrece compatibilidad con el sistema AT&T por menos de $ 100. Y cuando las empresas de tecnología más nuevas, como Hayes Microcomputer Products en Atlanta y US Robotics en Chicago, comenzaron a vender módems en el mercado de computadoras domésticas, aseguraron a los consumidores que cumplían con el estándar “Bell 103”. En lugar de competir por la velocidad, estas empresas vendieron a los consumidores aficionados funciones “inteligentes” como respuesta automática, marcación automática y modos programables de “control remoto”. Un anuncio de 1980 para el módem acústico US Robotics Phone Link enfatizó su responsabilidad, características de diagnóstico y alta estética: “elegante … silencioso … confiable”.

Para sobrevivir, los primeros fabricantes de módems de computadora tenían que vender más que módems.

Tuvieron que vender el valor del acceso a Internet en absoluto. Hoy en día, la web es fundamental para la experiencia informática personal: ¿puede imaginar una computadora portátil sin Wi-Fi? – Pero a fines de la década de 1970, los propietarios de computadoras aún no veían sus máquinas como dispositivos de comunicación. Frente a esta visión convencional, los fabricantes de módems novatos han presentado sus productos como puertas de entrada a una forma de computación fundamentalmente diferente. Al igual que la propia computadora doméstica, los módems se han vendido como tecnologías transformadoras, dispositivos electrónicos con el potencial de cambiar su vida. Novation, el primer motivo de este juego retórico, ha prometido que su icónico módem negro, el gato, “te atará al mundo”. Hayes pronto adoptó un lenguaje similar, describiendo el Micromodem II como una tecnología innovadora que “abriría su Apple II al mundo exterior”. No importa que estos “mundos” aún no existieran en 1979. El marketing moderno ha planteado una visión deseable del futuro cercano, creada especialmente para los entusiastas de la informática. En lugar de viajar a un parque de oficinas o viajar en tren, los propietarios de módems serán los primeros trabajadores de la información verdaderamente autónomos: viajarán de forma remota a reuniones, llamarán a bases de datos remotas e intercambiarán archivos con otras “personas informáticas” de todo el mundo. Según Novation, los usos potenciales de un módem como el gato eran “infinitos”.

En la práctica, 300 latidos por segundo no parecían lentos. De hecho, la variedad de servicios en línea disponibles para los propietarios de microcomputadoras en la década de 1980 fue bastante notable, dada su pequeña cantidad. Los módems compatibles con Bell como Pennywhistle o Novation Cat ofrecieron acceso a bases de datos de búsqueda como Dialog y Dow Jones, así como a servicios de comunicaciones como CompuServe y The Source. A pesar de la exageración, las microcomputadoras por sí solas a veces pueden parecer fascinantes para el público en base a las visiones de un “cerebro global” omnipotente y sobrehumano. Sin embargo, como dijo uno de los colaboradores de Byte, la experiencia de usar un servicio de “recuperación de información” en línea se sintió como una consulta con Oracle Electronic. El oráculo recibió consultas sobre casi todos los temas, “desde bellotas hasta zimurgia”, y las respuestas parecían inmediatas. “¿Cuánto vale su tiempo?” Preguntó otro escritor de Byte, quien comparó el ancho y la velocidad de una base de datos en línea con una “biblioteca pública bien equipada”. Además, investigar bases de datos electrónicas fue divertido. Un representante de Dialogue comparó la búsqueda en su sistema con una “aventura” y bromeó diciendo que era “mucho menos frustrante” que un juego de computadora del mismo nombre. De hecho, muchos de los primeros propietarios de módems creían que la recuperación de información en línea sería la aplicación definitiva que empujaría la propiedad de la computadora a la corriente principal.

Sin embargo, no fue el acceso a otras máquinas sino el acceso a otras personas lo que finalmente motivó la adopción de módems telefónicos entre los propietarios de microcomputadoras. Así como el correo electrónico mantuvo un sentido de comunidad entre los investigadores de ARPANET y el tiempo compartido atrajo a miles de profesores y estudiantes de Minnesota para colaborar, los módems de acceso telefónico ayudaron a acelerar una creciente red de entusiastas de las microcomputadoras. Mientras que los usuarios de redes de tiempo compartido tendían a acceder a una computadora central a través de una terminal “estúpida”, los usuarios de redes de microcomputadoras a menudo escribían ellos mismos en una microcomputadora. En otras palabras, había simetría entre los usuarios y los anfitriones de las redes de microcomputadoras. El mismo mecanismo (microcomputadora y módem) utilizado para marcar el BBS se puede rediseñar para un solo host. Las microcomputadoras eran más caras que las terminales simples, pero mucho más baratas que las minicomputadoras desplegadas en los entornos contemporáneos de tiempo compartido.

Al igual que muchos fanáticos y aficionados, los entusiastas de la informática estaban ansiosos por conectarse con otras personas que compartían su pasión por la tecnología práctica. Las noticias y la información sobre las redes telefónicas se difunden a través de la red existente de clubes informáticos regionales, ferias, boletines y revistas. A principios de 1979, la primera ola de propietarios de módems se reunió en sistemas de vallas publicitarias como CBBS en Chicago y ABBS en San Diego para hablar sobre su afición. En un artículo de 1981 para InfoWorld, Craig Vaughan, creador de ABBS, caracterizó esos primeros años como un despertar: datos de larga distancia”. Para 1982, cientos de BBS estaban operando en América del Norte y los temas de discusión habían ido más allá del pasatiempo de la informática en sí. Al comparar la cultura participativa de los BBS con la radioafición, Vaughn argumentó que los módems han transformado la computadora de una herramienta comercial a un medio de expresión personal. Las bajas velocidades de conexión no frenaron la expansión del mundo moderno.

Fiel a la metáfora original del “tablero de anuncios computarizado”, todos los primeros BBS brindaban dos funciones principales: leer mensajes antiguos o publicar un mensaje nuevo. En esta fase proteica, la distinción entre “archivos” y “mensajes” puede ser bastante vaga. En una guía de 1983 para desarrolladores de software de BBS, Larry Myers describió tres tipos de archivos a los que pueden acceder los usuarios: mensajes, boletines y descargas. Si bien los tres se almacenaron y transfirieron como secuencias de caracteres ASCII, Myers notó que el “archivo de mensajes” era la característica definitoria del BBS. El archivo de mensajes, disponible día y noche, proporcionó un “tablero de censo electrónico” para la comunidad de llamadas: un lugar para publicar mensajes, consultas o comentarios “para el beneficio de todos”. La rutina de muestra de Myers, escrita en BASIC, identificaba cada mensaje con un número único y almacenaba todos los mensajes en el sistema en un único archivo de acceso aleatorio. Una nota en Myers Code sugirió que ochenta mensajes sería un máximo razonable para los sistemas que ejecutan el TRS-80. Una persona que llamaba a dicho sistema solicitaba mensajes escribiendo números en su teclado, y el sistema recuperaba la secuencia de caracteres correspondiente del archivo de mensajes. Los mensajes nuevos se adjuntaban al final del archivo de mensajes y, cuando alcanzaba el número máximo de mensajes, el sistema simplemente escribía sobre los antiguos. Al igual que los tableros de anuncios, no se esperaba que los mensajes en la BBS permanecieran despiertos para siempre.

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